La Carolina Jaén

Encontramos La Carolina, 20 km más al noreste, es la más importante de las nuevas ciudades creadas por Carlos III en el siglo XVIII para proteger la ruta de los lingotes de oro de Cádiz a Madrid.

Al igual que los otros asentamientos, recibió el nombre de un miembro de la familia real -en este caso el propio rey- que se estableció con inmigrantes extranjeros y se trazó en un plano regular en cuadrícula que aún hoy sobrevive.

La plaza central de la ciudad, la Plaza del Ayuntamiento, tiene el imponente Palacio de Pablo de Olavide, construido en piedra arenisca color miel para el ministro radical de Carlos III, el impulsor de la idea de Nuevas Poblaciones.

De Olavide no disfrutó mucho tiempo de los frutos de su labor, sin embargo, para el clero, al que se le negó el acceso a estas nuevas poblaciones, se tomó la revancha denunciándolo a la Inquisición. Arrestado en 1776, fue despojado de sus bienes y confinado en un convento de La Mancha, sujeto a las penitencias que los monjes consideraron apropiadas. Posteriormente escapó a Francia.

Qué ver en la Carolina Jaén

Flanqueando el palacio, la iglesia parroquial de la Concepción contiene una fina imagen barroca de la Virgen de las Angustias en alabastro. La plaza está unida por una calle a una impresionante avenida arbolada a la que se accede a través de un portal con imágenes de Carlos III, al final del cual se encuentra la piscina municipal.

Hoteles y casa rurales en La Carolina

Hay un par de lugares donde alojarse: el acogedor Los Jardineros, c/Sanjurjo 1, a unas pocas cuadras al norte de la focal Plaza de España, tiene habitaciones con baño y televisión y al lado el restaurante El Retorno también es bueno. En la autopista principal A4-E5, en las afueras de la ciudad, se encuentra el lujoso La Perdiz, que no hay que confundir con el poco atractivo Orellana Perdiz.

Despeñaperros

Dos kilómetros más allá de La Carolina, un poco antes de la aldea de Navas de Tolosa, un enorme monumento al borde de la carretera marca el lugar de la importante batalla que tuvo lugar en 1212 entre los ejércitos cristianos bajo Alfonso VIII y las fuerzas almohades.

Los moros sufrieron una derrota aplastante, abriendo el camino para la Reconquista de Andalucía. El monumento representa tanto a los monarcas cristianos como al pastor, una aparición de San Isidro disfrazado, quien, según la creencia cristiana, les guió a través de la bien defendida Sierra Morena, permitiendo así un ataque sorpresa al ejército moro que huyó tras la derrota por el paso de Despeñaperros.

El puerto de Despeñaperros, 14 km más adelante, es la dramática puerta entre Andalucía y La Mancha y la única brecha natural en los 500 km de longitud de Sierra Morena.

Este estrecho desfiladero, flanqueado por abrumadores peñascos y laderas cubiertas de densos bosques de pinos, fue durante siglos el principal punto de entrada a Andalucía por el norte y muchos viajeros han dejado vívidos relatos de su llegada a la exuberante tierra prometida del sur tras atravesar las secas y áridas llanuras de La Mancha (de la manxa morisca, o tierra reseca).

Toda la zona que rodea el paso de Despeñaperros es ahora un Parque Natural y justo al lado de la A4-E5 en Santa Elena hay un Centro de Visitantes (martes a domingo de 9 a 14 y de 16 a 19 horas; T953 66 43 07) con exposiciones de flora y fauna y mucha información sobre actividades y alojamiento en el parque.

Don Quijote

Don Quijote y el Paso de los Despeñaperros Cervantes conocía la ruta por el Paso de los Despeñaperros, que conectaba La Mancha con Sevilla y Córdoba, donde vivió de niño y posteriormente.

El carácter amenazador y melancólico del paso, probablemente mayor antes de que fuera destruido para dejar sitio a la ampliación de la carretera y la línea de ferrocarril, le atrajo, ya que lo utilizó en dos de las escenas más memorables de las aventuras de Don Quijote y Sancho Panza.

Este vínculo botánico con el mundo del Quijote es aún fuerte cuando, a principios de verano, los macizos de flores amarillas brillantes están por todas partes. A un kilómetro más allá, la Venta de Cárdenas era la posada que el iluso caballero andante imaginaba como un castillo.

Cuando a la mañana siguiente de una noche de hospitalidad el posadero exigió el pago, Quijote se negó con la explicación de que los caballeros nunca pagaban por su alojamiento y se marchó.

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