Saliendo de Alhama por la carretera de Almería, después de 5 km la carretera pasa por un desvío señalizado que conduce al notable asentamiento de antes de la Edad de Bronce del Yacimiento Arqueológico de Los Millares, uno de los más importantes de su tipo en Europa.

Situado en un bajo espolón triangular entre dos cauces secos, quedó expuesto en 1891 durante la construcción de la línea de ferrocarril Almería-Linares que pasa por debajo del emplazamiento actual.

Dos ingenieros de minas belgas, Henri y Louis Siret, que también eran arqueólogos aficionados entusiastas, se encargaron de las excavaciones a principios del siglo XX, financiándolas con sus modestos salarios. Lo que revelaron es un asentamiento fortificado del Calcolítico o Edad del Cobre (el período entre el Neolítico y la Edad del Bronce).

Cultura arqueológica de Los Millares

Data del 2700 a.C. y fue ocupado hasta el 1800 a.C., cuando tanto la piedra como el cobre, pero no el bronce, fueron utilizados para armas y herramientas. Aunque no está del todo claro quiénes fueron sus ocupantes -posiblemente emigrantes del Mediterráneo oriental o quizás un grupo indígena- el asentamiento que dejaron atrás es excepcional.

Extendido en doce acres, consiste en cuatro conjuntos de murallas defensivas, con un número de avanzadas fortificaciones más allá de éstas, así como un extraordinario cementerio con más de cien tumbas que no tienen parangón en Europa.

Mirando el árido paisaje que rodea el sitio hoy en día, es difícil creer que hace cinco mil años esta era una zona fértil de bosques de pinos y encinas, habitada por ciervos y jabalíes.

El cercano Río Andarax era entonces navegable y los habitantes lo utilizaban para traer el cobre de las minas de la Sierra de Gádor al oeste.

La población -quizás hasta dos mil personas- no sólo cazaba para alimentarse sino que criaba ovejas, cabras y cerdos, cultivaba hortalizas y cereales, elaboraba quesos y era muy hábil en la fabricación de cerámica, cestería y joyería, como lo demuestran los hallazgos que ahora se encuentran en los museos de Almería y Madrid.

Las excavaciones continúan en el yacimiento y se han instalado paneles informativos (en inglés y español) en varios puntos; un mapa en la pared de la oficina de entrada muestra las rutas de senderismo fuera del yacimiento que acogen dólmenes y diez fuertes relacionados con el asentamiento de Los Millares descubierto en las colinas de los alrededores.

El más impresionante de los fuertes (con bellas vistas sobre el sitio de Los Millares), el Fortín Uno, se encuentra en un sendero al lado opuesto de la carretera de la entrada del sitio y los guardianes del sitio aconsejarán cómo llegar a él.

Visita al Yacimiento Arqueológico

Un recorrido por el sitio (miércoles-domingo 10am-2pm) comienza con el más exterior de cuatro muros exteriores que fueron construidos sucesivamente más al oeste a medida que el asentamiento se expandía a través de la escarpa en la última parte del tercer milenio AC.

Una estructura impresionante, de 4 m de altura cuando se construyó, la cuarta (y última) muralla estaba revestida de bastiones o torres orientadas hacia el exterior, y a 310 m es la muralla más larga conocida en Europa de este período.

Su trazado tiene una sorprendente similitud con una muralla de la misma época en el temprano sitio cicládico de Halandriani en la isla de Siros en Grecia, lo que sugiere un posible vínculo con el Egeo.

La puerta principal, hacia el centro, está flanqueada por torres de vigilancia, más allá de las cuales un pasaje amurallado daba acceso al asentamiento. Un poco más al norte se encuentran los restos de un primitivo acueducto que atravesaba la muralla para llevar agua desde un manantial cercano al pueblo de Alhama hasta la zona poblada.

A 50 metros al este de la puerta principal se pueden ver los restos de la tercera muralla. Cerca de aquí también se encuentran los restos de varias cabañas circulares -una de las cuales ha sido parcialmente reconstruida- en las que vivían los habitantes del sitio.

De seis a siete metros de diámetro con suelos de tierra machacada, consistían en muros de piedra huecos llenos de barro y guijarros, con un techo probablemente hecho de paja. En el interior de las cabañas los excavadores encontraron restos de chimeneas, así como piedras de molino, cerámica y una variedad de utensilios.

Moviéndose de nuevo hacia el este, más allá del segundo muro se encuentra una primitiva fundición donde el mineral de cobre era fundido crudamente mediante fuego y fuelles antes de ser martillado en la forma requerida.

Los moldes llegaron sólo a finales de la Edad de Bronce. Más al norte, en la línea de la pared, se encuentra un silo utilizado para almacenar grano. Detrás de este muro se encuentran los cimientos de un edificio rectangular de 32 m de longitud, cuya función es aún desconocida.

Al principio, el asentamiento parecía carecer de una estructura social jerárquica debido a la similitud general de las cabañas, pero tras el descubrimiento de este edificio - mucho más grande que el resto - algunos han especulado que podría haber servido como una forma de cámara del consejo o incluso un palacio real.

Los restos de la primera pared, que encerraba lo que podría haber sido la ciudadela, se encuentran más atrás todavía y las excavaciones realizadas aquí recuperaron muchos de los jarrones estampados en forma de campana que se pueden ver en el museo de Almería.

La necrópolis de Almería

Volver sobre tus pasos hacia la pared exterior (o cuarta) te llevará a una de las tumbas reconstruidas, parte de la antigua necrópolis. Esta tumba "colmena", originalmente situada fuera de la tercera pared, fue rodeada por la última cuarta pared.

Es una de las más de cien tumbas (el resto se encuentra al oeste de este muro), y la estructura típica de un pasillo bajo salpicado de placas de pizarra perforadas que conduce a una cámara funeraria abovedada tiene un sorprendente parecido con las tumbas de una fecha similar del Egeo, en particular del sur de Creta.

Se ha sugerido que los primeros cretenses (para quienes el toro era religiosamente significativo) pueden haber encontrado su camino hasta aquí y que la importancia de los toros y la tauromaquia en la península ibérica puede deberse en parte a este vínculo.

El pensamiento académico actual, sin embargo, tiende a la idea de que la civilización aquí fue de origen local. Más tumbas, la mayoría en estado de colapso, en las que los miembros del clan fueron enterrados junto con sus posesiones como armas, herramientas y lo que parecen ser ídolos de cerámica, se encuentran más allá del muro exterior.

Originalmente, y de nuevo como en el Egeo, las tumbas estaban cubiertas con un montículo de tierra o túmulo. Trata de resistirte a subir por encima de ellas ya que muchas están en condiciones frágiles y la importancia de este sitio para la posteridad es difícil de exagerar.

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