Cómo llegar

Situado en una zona dramáticamente marcada por los trabajos de minería a cielo abierto, donde las caras expuestas de la roca rica en minerales están salpicadas de brillantes riachuelos de ocre, óxido y cadmio, el pueblo de Minas de Riotinto, a 6 km al este de la N435, fue creado por la empresa minera Río Tinto a principios del siglo XX después de que dinamitara a su predecesor -con una iglesia barroca- que había obstaculizado las operaciones mineras.

Minas de Riotinto pueblo

Al acercarse a ella por el oeste, cuidado a la izquierda con el Barrio de Bella Vista, o lo que los lugareños llaman la "colonia inglesa". Esta finca de villas victorianas, con una iglesia presbiteriana de estilo gótico simulado y el verde del pueblo, se construyó para albergar a la dirección y al personal de ingeniería, en su mayoría británicos, cuando las minas pasaron a manos anglo-alemanas en el siglo XIX.

La actitud de esta élite hacia el pueblo circundante -donde vivían los mineros- queda indicada por el alto muro perimetral de la finca y las puertas de entrada, que en su día estuvieron vigiladas y que pretendían excluir rigurosamente a "los nativos", como se les describía con desdén. En una política de empresa con tintes racistas se prohibió a estos "colonialistas" vivir en Bella Vista si se atrevían a casarse con una mujer española, disuadiendo así cualquier mestizaje peligroso.

Club Inglés

La finca ahora alberga a la gente del lugar y a nadie le importa si uno entra a echar un vistazo. El antiguo "Club Social", del que sólo podían formar parte hombres (las mujeres sólo podían ser huéspedes), es ahora un bar llamado Club Inglés con una terraza con vistas al antiguo campo de golf/cricket del pueblo con una piscina recientemente añadida (abierta a los clientes del bar).

Casa No. 21

El museo de la minería ha adquirido recientemente una casa en Bella Vista que ha sido maravillosamente restaurada al estilo de finales del siglo XIX cuando los británicos estaban aquí. Conocida como Casa No. 21 (el mismo ticket y horario del museo minero) utiliza mobiliario de época, ropa, electrodomésticos y fascinantes fotos del pueblo y su vida social a principios del siglo XX para recrear una época pasada.

Compañía Minera de Río Tinto

Para continuar hasta el pueblo propiamente dicho, diríjase al este por la A461 y gire a la derecha siguiendo las señales de "centro urbano". La carretera conduce a una rotonda con palmeras en su isla central, con las oficinas de la antigua Compañía Minera de Río Tinto (ahora el Ayuntamiento) a la izquierda.

El centro del pueblo se encuentra a la izquierda o al este de aquí, mientras que al museo de la minería se llega tomando una derecha cuesta arriba desde la rotonda. A pie, desde el lado oeste de la misma rotonda se puede seguir un camino que asciende por los bosques de pinos y eucaliptos para llegar al museo.

Museo Minas de Riotinto

En el extremo occidental del pueblo, en una colina sobre las antiguas oficinas de la empresa Río Tinto, se encuentra el notable museo minero de la Fundación Río Tinto, Plaza del Museo s/n (diariamente de 10.30 a 15 y de 16 a 19 horas; 4 euros). Ubicado en el antiguo hospital de la compañía, el museo presenta un interesante panorama de la minería en la zona desde la prehistoria hasta la época moderna.

La época romana es la mejor representada, con exposiciones que ilustran sus métodos de extracción, la vida cotidiana y las prácticas de enterramiento, además de una variedad de monedas y estatuas. Una sección recientemente abierta aquí tiene una reconstrucción de una galería minera romana descubierta en la zona minera cercana.

El sitio actual no puede ser visitado ya que se encuentra dentro de la zona de las minas modernas y por lo tanto es peligroso, pero el museo ha hecho un excelente trabajo al recrearlo. La sección incluye una reconstrucción funcional de una noria, o rueda de agua, que fue trabajada por esclavos y utilizada para drenar las minas de agua de las inundaciones.

Vagón del Maharajá

La minería moderna también está cubierta, así como la geología, la flora y la fauna de la zona. No se pierda el lujoso vagón del Maharajá, construido en 1892 por la Birmingham Railway Carriage and Wagon Company para ser utilizado por la Reina Victoria en su propuesta visita a la India. Cuando esto no ocurrió, fue vendido a la compañía de Río Tinto y utilizado para la visita del Rey Alfonso XIII a las minas.

NASA

El museo también puede proporcionar información sobre las visitas a las antiguas explotaciones mineras subterráneas de Peña de Hierro, el nacimiento del río Tinto y el lugar donde la NASA y los académicos españoles están llevando a cabo sus investigaciones para el proyecto Marte. Una cafetería sirve aperitivos y bebidas y su tienda adyacente vende una amplia variedad de recuerdos.

Fundación Río Tinto

Además, la Fundación Río Tinto también organiza viajes en tren (entradas del museo), de un par de horas de duración, por la zona minera a bordo de material rodante centenario restaurado: el primer domingo de cada mes utilizan una locomotora de vapor de 120 años de antigüedad (diariamente: marzo-mayo 1pm; junio-julio 15 1.30pm; julio 16-septiembre 1.30pm y 5.30pm, 10 euros).

Hoteles en las Minas de Riotinto Huelva

Hostal Galán

Hay varios lugares para alojarse aquí; a la vuelta de la esquina del museo está el Hostal Galán, Avda. de la Esquila 10, con habitaciones con baño y un buen bar-restaurante abajo.

Hostal-Restaurante Atalaya

A un tiro de piedra en la cima de la colina que desciende hacia el pueblo, el Hostal-Restaurante Atalaya, Avda. de la Esquila 13, es un agradable establecimiento nuevo que ofrece cómodas habitaciones con baño y televisión.

Hotel Santa Bárbara

En la cima de una colina en el extremo este del pueblo - y un poco de caminata sin transporte - el Hotel Santa Bárbara, con unas vistas excepcionales y su propia piscina, es una atractiva opción de categoría superior.

Cortijo Zalamea

Con su propio transporte, el Cortijo Zalamea, a 8 km al oeste y cerca del pueblo de Zalamea La Real, es un oasis encantador con alojamiento en casas de campo independientes; también hay piscina y paseos a caballo, bicicleta de montaña y senderismo son algunas de las actividades que se ofrecen.

Hostales Galán y Atalaya

En Río Tinto, las opciones para comer las ofrecen los hostales Galán y Atalaya (este último con un menú entre semana), además, en dirección oeste, cuesta abajo a 150 m de estos dos, el Restaurante Época, Paseo de los Caracoles 6, ofrece platos combinados bien cocinados y su propio menú.

Hotel Santa Bárbara

El Hotel Santa Bárbara también tiene su propio restaurante en muy buenas condiciones.

Historia de las Minas de Riotinto Huelva

En 1888, el pueblo de Río Tinto fue el escenario de la que posiblemente fue la primera protesta ecológica de los tiempos modernos. La Compañía Minera de Río Tinto utilizaba un método de procesamiento de cobre (prohibido muchos años antes en Gran Bretaña) que contaminaba el pueblo y la zona agrícola circundante con una "manta" de humos tóxicos.

Incapaz de convencer a la compañía o a las autoridades gubernamentales españolas (que estaban muy impresionadas por la compañía) para que pusieran fin a una práctica que estaba afectando gravemente a la salud de las familias y los niños de los mineros, toda la comunidad organizó una manifestación de protesta el 4 de febrero de 1888 que culminó con una marcha al Ayuntamiento en la que los representantes de los mineros habían solicitado una reunión con el alcalde, los funcionarios de la compañía y el gobernador provincial.

Este último había traído consigo un regimiento de tropas españolas para asegurar el mantenimiento del orden. Mientras la reunión se celebraba en el interior, las tropas del exterior recibieron la orden (no se sabe quién la dio) de abrir fuego contra los manifestantes pacíficos.

En lo que ahora se conoce infamemente como el Año de los Tiros, hasta doscientos hombres, mujeres y niños perdieron la vida. En un intento por oscurecer la magnitud de la tragedia, muchos cadáveres fueron eliminados en pozos de minas en desuso, por lo que nunca se supo el número exacto de muertos.

El conocido escritor español Juan Cobos Wilkins, nativo de Río Tinto y descendiente de un empleado inglés de Río Tinto que se casó con una española, produjo recientemente una novela, Corazón de la Tierra, centrada en estos acontecimientos.

En 2007 la novela se convirtió en una película del mismo título con un reparto inglés-español que retrataba a los protagonistas de ambos lados de la lucha. Cobos Wilkins también ha escrito extensamente acerca de cómo creció en Río Tinto en la cola de los grandes días de la Compañía Minera de Río Tinto, y antes de que las minas fueran vendidas a los propietarios españoles.

Su obra en español, La Huelva Británica (publicada en 2007) es una historia fascinante de los británicos en Huelva y en particular en el pueblo de Bella Vista.

Color del agua de las Minas de Riotinto

El Río Tinto toma su nombre de los minerales de hierro oxidado que fluyen desde los peñascos fisurados de este extraño y prohibitivo paisaje, volviendo al río de color rojo sangre. Las pruebas de la explotación de minerales aquí se remontan al menos a cinco milenios - la tradición popular afirma que estas fueron las legendarias minas del Rey Salomón, como se ve en los nombres de lugares como el Cerro de Salomón y Zalamea La Real.

Evidencias históricas más seguras muestran que fueron los fenicios (dando el nombre de Ur-yero - "río de fuego" - al Río Tinto) quienes fomentaron la explotación aquí a principios del primer milenio A.C., durante la época del legendario reino de Tartessus de donde adquirieron el cobre para fundirlo con el estaño de Cornualles para hacer bronce.

Sin embargo, no fue el cobre sino la plata lo que atrajo a los romanos en el siglo II a.C. La producción se incrementó drásticamente durante la última república y los primeros años del imperio utilizando sistemas notables -aunque brutales- para combatir las inundaciones, el eterno peligro de la minería a gran profundidad.

Esto lo superaron mediante norias o ruedas de agua operadas por esclavos; en algunos trabajos se utilizaron hasta ocho pares de estas ruedas en relés para elevar el agua desde profundidades de 100 m y más.

Para los esclavos mineros encadenados que trabajaban con herramientas primitivas a la luz de pequeñas lámparas de arcilla en madrigueras de galerías estrechas y oscuras (ahora vívidamente reconstruidas en el museo minero de Río Tinto), la vida debió ser desdichada. La escala de las operaciones romanas puede juzgarse por los cincuenta millones de toneladas de escoria visible que dejaron atrás.

Después de que los romanos se fueron, los visigodos trabajaron en los pozos romanos, pero las minas se agotaron durante el período moro, aunque Niebla construyó parte de su prosperidad sobre sus derechos de propiedad mediante la concesión de permisos. La conquista trajo consigo un mayor declive a medida que la riqueza mineral barata llegaba a España desde el Nuevo Mundo.

La pérdida del imperio y los tiempos difíciles indujeron a los esfuerzos por reiniciar la industria que, en 1873, dio lugar a que el gobierno español vendiera las minas a un consorcio de banqueros británicos y alemanes. De esto nació la Compañía Minera de Río Tinto, trayendo a numerosos europeos del norte a trabajar aquí.

En 1954 el control de la empresa volvió a manos españolas, pero la caída de los precios mundiales de los minerales hizo que se vendiera a una sucesión de empresas multinacionales antes de que, en 1995, fuera comprada por sus 523 empleados por el precio simbólico de una peseta.

La empresa de propiedad de los trabajadores también tuvo dificultades y quebró. Después de más de una década de inactividad, la subida del precio del cobre en los mercados mundiales ha llevado a otra multinacional, Emed Mining, a hacer una oferta por las minas con el fin de volver a la plena producción.

Río Tinto y la NASA

El paisaje casi marciano de gran parte de esta zona ha atraído a científicos del Centro de Astrobiología de la Universidad de Madrid y del Instituto de Astrobiología de la NASA, que han comenzado a investigar conjuntamente la notable vida microbiana que se ha desarrollado aquí en algunas de las condiciones más inhóspitas del planeta.

La enorme diversidad de formas de vida eucariotas (organismos con células genéticas) capaces de prosperar en las aguas venenosas y altamente ácidas de la zona minera de Río Tinto sorprendió inicialmente a los expertos, que llegaron a descubrir aquí una variedad de formas de vida previamente desconocidas.

Proyecto MARTE

Ahora formalmente conocidos como el Proyecto MARTE (Experimento de Investigación y Tecnología Astrobiológica de Marte) los investigadores esperan que las miles de especies de microorganismos que han evolucionado aquí durante milenios en las tóxicas profundidades del Río Rojo proporcionen pistas sobre cómo la vida puede haberse desarrollado y evolucionado en otras partes del universo, incluyendo Marte.

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