El acceso a la vasta extensión pantanosa del Parque Nacional de Doñana, en la orilla opuesta a Sanlúcar, está estrictamente controlado para proteger el mayor santuario de vida silvestre de Europa y un humedal vital para una variedad de aves migratorias.

Sin embargo, un crucero de cuatro horas a bordo del Real Fernando permite a los visitantes acceder al parque, dando una maravillosa introducción a esta notable área. El barco -que tiene una cafetería a bordo- sale del Bajo de Guía (marzo, abril, mayo y octubre diariamente 10am y 4pm; junio-septiembre lunes-sábado 10am y 5pm; noviembre-febrero diariamente 10am; 16,20 euros, menos de 12 euros 8,10).

Las excursiones permiten dos paseos cortos guiados por expertos en vida silvestre dentro del parque donde visitarás un pueblo de chozas (chozas tradicionales de Doñana) y deberás ver jabalíes, caballos salvajes, flamencos y una profusión de aves entre las que se incluyen ratoneros, garzas, milanos, grullas y águilas, así como impresionantes flores silvestres, dependiendo de tu suerte y la temporada.

Visitas

En verano es mejor reservar lo antes posible, ya que los viajes están limitados a 94 pasajeros; los prismáticos (esenciales) pueden alquilarse a bordo. Recoja sus billetes (al menos 30 minutos antes de la navegación) en la Fábrica de Hielo, Bajo de Guía s/n (diariamente de 9 a 20 horas), prácticamente frente al embarcadero del Real Fernando.

Este extravagante centro de exposiciones en la antigua fábrica de hielo de Sanlúcar fue creado por la autoridad del Parque Nacional y contiene muestras sorprendentemente poco imaginativas de la flora y la fauna del parque.

El Centro de Interpretación de la Naturaleza, casi al lado en la Avda. Bajo de Guía (martes a viernes de 10 a 14, sábados y domingos de 10 a 14 y de 18 a 20), es un esfuerzo de la Junta de Andalucía y tiene una exposición un poco más interesante.

El Río Guadalquivir y Bonanza

A un buen kilómetro a pie del centro (o a 3,50 euros en taxi desde la Plaza del Cabildo o en autobús 3 ó 4 desde la Calzada del Ejército), la playa fluvial incrustada de conchas de Sanlúcar - desgraciadamente estropeada por una larga y bastante fea explanada de hormigón - es, sin embargo, un lugar agradable para pasar un tiempo fuera, y suele estar bastante desierta.

La playa también es escenario de emocionantes carreras de caballos, que suelen celebrarse a principios y finales de agosto; el Turismo puede facilitar las fechas exactas.

En verano, barcos privados a motor desde Bajo de Guía, cerca del embarcadero de Real Fernando, le llevarán a la orilla opuesta por unos 6 euros (asegúrese de concertar una hora de recogida con el barquero si no quiere quedarse varado), donde las playas del Parque Nacional de Doñana, desafortunadamente no siempre las más limpias debido a la contaminación de las corrientes de la ría del Guadalquivir, proporcionan un cambio de escenario y algunas posibilidades de avistamiento de aves.

No hay absolutamente ningún tipo de instalaciones, así que asegúrese de llevar consigo refrescos líquidos y comida. Hay varias empresas que exploran esta zona mediante visitas guiadas a caballo: El Club Equestre La Arboleda es una, cobrando alrededor de 25 euros por hora.

El Turismo puede proporcionar detalles de otras. A cuatro kilómetros río arriba de Sanlúcar, el pequeño puerto de Bonanza es la base de la importante flota pesquera de la ciudad, cuyas capturas se venden en entretenidas subastas en el puerto de lunes a sábado a las 17 horas.

Este es también el mismo lugar desde el que Colón y Magallanes zarparon en sus épicos viajes. Se puede llegar a Bonanza en taxi desde la Plaza del Cabildo por 6 euros o en el autobús número 1 desde la cima de la Calzada del Ejército.

Cómo llegar

Situada en el estuario del Guadalquivir, la vasta zona sin carreteras del Parque Nacional de Doñana es la mayor reserva de vida silvestre de España, un humedal de clase mundial para las aves migratorias y una de las mayores zonas silvestres de Europa.

Flora y fauna

El patrón estacional de sus aguas del delta, que se inundan en invierno y luego descienden en primavera, dejando ricos depósitos de limo, bancos de arena elevados e islas, dan al Coto de Doñana su especial interés. Las condiciones son perfectas en invierno para patos y gansos, pero la primavera es más excitante: el barro expuesto atrae a cientos de bandadas de aves de cría.

En las marismas y en medio de los bosques de alcornoques que hay detrás, es muy probable que se vean garzas escarabajas, cigüeñas aladas, charranes bigotudos, pratíncolas y urogallos, así como flamencos, garzas y buitres.

También hay avistamientos ocasionales del águila imperial española, ahora reducida a una veintena de parejas reproductoras. A finales de verano y principios de otoño, los pantanos - o marismas - se secan y luego soportan muchas menos aves. El parque también es el hogar de unas 25 parejas de lince pardillo o lince español, ahora en grave peligro de extinción.

Inevitablemente, parece que el parque está amenazado por el desarrollo y varios linces han muerto por el tráfico en la carretera que lleva al centro turístico de la playa de Matalascañas. Incluso con los niveles actuales, el drenaje del suministro de agua es grave, y se ve agravado por la contaminación del Guadalquivir por los pesticidas agrícolas, la industria de Sevilla y las minas de Huelva.

El desastre aparentemente inevitable se produjo finalmente en abril de 1998, cuando una presa minera situada río arriba, utilizada para almacenar residuos tóxicos, estalló, desatando millones de litros de contaminantes en el río Guadiamar que atraviesa el parque. La nociva marea se detuvo a sólo 2 km del límite del parque, pero se produjeron daños catastróficos en las tierras de cultivo circundantes, ya que las aves que anidaban fueron diezmadas y los peces envenenados.

Lo que es aún más preocupante es que las presas mineras no han sido retiradas (las minas son un importante empleador local) sino simplemente reparadas. Las propuestas de un nuevo y enorme centro turístico -que se conocerá como Costa Doñana- en los límites del parque ya se han archivado, pero la presión para el desarrollo sigue existiendo.

Las amargas manifestaciones organizadas por los habitantes de la zona, que veían la posibilidad de crear los tan necesarios puestos de trabajo en la urbanización de Costa Doñana, acompañadas de misteriosos brotes de vandalismo contra las propiedades del parque, han disminuido hasta convertirse en una tregua incómoda.

Algunos expertos han propuesto que el "turismo verde", que permite un mayor acceso público al parque, pero controlado, y que por lo tanto proporciona un ingreso a la comunidad local, es la única manera de unir a ambas partes.

Historia del Parque Nacional de Doñana

Esta zona era conocida por los romanos como Ligur, y en la década de 1990 los arqueólogos se sorprendieron al descubrir un muelle romano a tres kilómetros dentro de las marismas, lo que demuestra cuánto se ha expandido la zona en los dos milenios siguientes. Sin embargo, fue Alfonso X quien reclamó el territorio de Las Rocinas como reserva de caza para la corona española en 1262 durante la Reconquista.

En 1294 su heredero, Sancho IV el Valiente, premió al "héroe" del asedio de Tarifa, Guzmán El Bueno, con los territorios de Doñana. La zona, que seguía siendo un coto de caza, siguió formando parte de las tierras de los duques de Medina Sidonia -como pasó a ser la línea de Guzmán- durante los cinco siglos siguientes, y el coto de caza del parque se denominó palacio de Doña Aña en honor a la esposa del séptimo duque en 1595.

La reserva pasó por una mala racha cuando fue vendida por la Medina Sidonia en 1897 al barón del jerez William Garvey, cuya compañía sigue operando en Jerez. Garvey la convirtió en un club de caza y vendió gran parte de los bosques para obtener beneficios, pero a su muerte en 1909, cuando la gente empezó a darse cuenta de la importancia única de la zona.

En 1957 comenzó el interés científico por el parque en serio y, como resultado de la preocupación expresada por las propuestas de construir una autopista a través de la zona y de construir desarrollos turísticos a lo largo de su costa, se creó el Fondo Mundial para la Naturaleza en 1964.

Cinco años más tarde, el Fondo persuadió al gobierno español para que creara el parque nacional. Desde entonces, el Coto de Doñana, actualmente bajo la gestión del Instituto Nacional de Conservación de la Naturaleza (ICONA), se ha ampliado a 190.000 acres.

Los administradores del parque solicitaron entonces la ayuda divina para salvaguardar su futuro cuando pidieron diplomáticamente a las cofradías que permitieran a la Virgen del Rocío convertirse en la patrona del Parque Nacional. Las cofradías accedieron amablemente a esta petición y el futuro del parque parece ahora asegurado.

Aspectos prácticos de Doñana

Visitar el Coto de Doñana todavía implica -comprensiblemente- una cierta frustración. En la actualidad, el corazón de la reserva sigue abierto sólo a breves recorridos organizados en autobús (véase el recuadro más abajo), aunque también se puede hacer un crucero en barco por el parque desde Sanlúcar de Barrameda.

Nueve kilómetros al norte, La Rocina (diariamente de 9 a 15 y de 16 a 20 horas), cerca del puente del Rocío, tiene un aparcamiento, un centro de información (con más mapas gratuitos) y un pequeño museo al aire libre con reconstrucciones históricas de la vida en las marismas.

Más allá de aquí, una ruta de 2 km llamada "Charco de la Boca" conduce a cinco escondites bien ocultos en pantanos, bosques de pinos y a lo largo de la orilla del río donde se puede ver la curruca de Cetti, la espectacular abubilla, las garzas de cresta roja, así como - en verano - flamencos y una gran cantidad de ruiseñores cantores.

Una carretera secundaria conduce a 5 km al oeste de aquí al Palacio de Acebrón (a las mismas horas) - una impresionante antigua cabaña de caza - donde hay otro aparcamiento y un centro de información que alberga una exposición etnográfica sobre la historia y la evolución de la zona.

Una ruta marcada de 1,5 km se extiende desde el centro, rodeando un lago principalmente a través de un bosque, y ofreciendo posibilidades de ver el raro halcón. Esto también sería un lugar ideal para un picnic si has venido preparado. Cabe señalar que durante la romería de Pentecostés (la séptima semana después de Pascua) los tres centros de visitantes están cerrados.

De vuelta a la carretera principal, el puente de El Rocío, en el extremo sur del pueblo, ha sido descrito por un naturalista como "el mejor sitio de observación de aves en libertad de Europa". Desde este lugar, se pueden ver en temporada el milano real -un espectáculo común aquí-, las bandadas de charranes con bigotes que se elevan, perturbadas por la ominosa aproximación de un majestuoso águila calzada, y los verrugatos, gavilanes y playeros migratorios.

En verano, sin embargo, los pantanos se secan y son pastoreados por caballos, mientras que las aves se limitan a las focas y avocetas que se reproducen en el río. La vista a través de los pantanos hacia el pueblo y la iglesia de El Rocío desde aquí es magnífica.

Recorrer el Coto de Doñana

El punto de partida de los recorridos por el parque en autobuses todoterreno de 24 plazas, y el lugar para reservarlos, se encuentra en el Centro de Recepción del Acebuche, a 4 km al norte de Matalascañas en dirección a El Rocío y Almonte, y luego a 1,5 km por una carretera señalizada a la izquierda.

Para conocer los detalles de los recorridos (a cargo de la Cooperativa Marismas del Rocío), que deben reservarse con antelación (abril-septiembre todos los días de 8.30 a 17.00 horas; octubre-marzo de martes a domingo de 8.30 a 15.00 horas; 25 euros), llame al centro o llame por adelantado (todos los días de 9.00 a 20.00 horas, se habla inglés).

Aunque el Centro tiene algunos prismáticos disponibles para alquilar (2,50 euros por viaje), sería conveniente que trajeras los tuyos propios, ya que son esenciales. Fuera de los meses de julio, agosto y períodos de vacaciones, deberías poder seguir con el viaje del día siguiente, de lo contrario tendrás que reservar con al menos una semana de antelación.

Los recorridos consisten en un viaje de ochenta kilómetros y cuatro horas de duración en el que se prueban los diversos ecosistemas del parque: dunas, playa, marismas y bosque, y en el que el guía sólo señala las especies espectaculares como el flamenco, el águila imperial, el ciervo y el jabalí.

Si eres un ornitólogo o naturalista serio, la excursión no es para ti y deberías considerar la posibilidad de hacer una reserva en grupo, que cuesta un poco más que la excursión diaria y te permite crear tu propio itinerario.

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