Al pie de un afloramiento rocoso, el pueblo encalado de Vélez Blanco, a 6 km al norte de su vecino, es una conurbación más pequeña y atractiva.

En lo alto de la colina se encuentra un destacado castillo renacentista (Mier-Domingo Mayo-Septiembre 10am-2pm & 6-8.30pm, Oct-Abril 10am-2pm & 4-6pm; 1 euro) - una extensión de la alcazaba morisca original - construido por los marqueses de Vélez Blanco en los primeros años del siglo XVI.

Hoy en día es una especie de trampantojo, con una cáscara vacía detrás de las almenas almenadas: un destripamiento que tuvo lugar tan recientemente como en 1904, después de que el castillo fuera vendido por el impecable marqués por 80.000ptas (500 euros) a un millonario americano, George Blumenthal, que arrancó todo el interior incluyendo el Patio de Honor - un fabuloso patio tallado en mármol blanco por artesanos italianos - y lo envió a los Estados Unidos.

Después de servir como el Xanadú de este plutócrata, ha sido reconstruido dentro del Museo Metropolitano de Arte de Nueva York. El interior del castillo, gran parte del cual ahora está sostenido por vigas de acero, tiene fragmentos de la decoración original.

Dada la reticencia del Met a devolver su dudosa exposición de premios, se ha comenzado una reconstrucción completa y exacta del original utilizando mármol de las cercanas canteras de Macael (lo que puede cerrar temporalmente partes del castillo en los próximos años).

Un libro a la venta en la pequeña tienda de la entrada - El Castillo de Vélez Blanco de Alfonso Ruiz García - tiene una imagen del patio reconstituido del Met de Nueva York, además de una acuarela de cómo se veía in situ. Asegúrense de disfrutar de las bellas vistas desde la torre, la Torre del Homenaje.

Ayuntamiento de Vélez Blanco

Si no puede entrar en horario normal, pregunte en el Ayuntamiento en la c/La Corredera. En el extremo opuesto de la ciudad, el Convento de San Luís, del siglo XVI, también construido por la familia Vélez, tiene una bonita capilla (actualmente disponible para los visitantes) que fue dañada durante la Guerra Civil.

La oficina de información del Almacén del Trigo (martes-sábado 10am-2pm y 4-6pm, domingo 10am-2pm) en el extremo de la ciudad (siga las señales), tiene información sobre Vélez y los alrededores del Parque Natural de la Sierra de María.

Hoteles en este pueblo de Almería

Para alojarse en Vélez Blanco, el Hostal La Sociedad, c/Corredera 14, es céntrico y acogedor, y dispone de agradables habitaciones con baño y televisión, o bien, para los más exigentes, la elegante y de excelente valor Casa de los Arcos, c/San Francisco 2, cerca de la oficina de información, una casa señorial del siglo XVIII bellamente restaurada con vistas a un desfiladero.

El hotel también organiza visitas guiadas diarias a la cueva de los Letreros que están abiertas a los no huéspedes. Un camping, Pinar del Rey, se encuentra en las afueras de la ciudad en dirección a Vélez Rubio, cerca de la cueva de los Letreros.

Restaurantes en Vélez Blanco

Para las comidas los dueños del Hostal Sociedad, el Bar Sociedad en la carretera, sirven decentes tapas y raciónes en su animada terraza. En el Restaurante El Molino se ofrecen comidas más formales y buena cocina local, subiendo unos escalones frente a una fuente de azulejos en el extremo oeste de la calle principal, con una encantadora terraza en el patio (la trucha fresca es buena aquí).

El Mesón Antonia, cerca de la entrada del castillo, con un menú por unos 8 euros, y el cercano Barbacoa María Fernández (alias Mavi), c/Al'qua-sid 10, son otros pequeños y buenos lugares locales para comer.

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